Comprendre l'apnée du sommeil chez les seniors

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Pathologie fréquente mais pourtant sous-diagnostiquée, l’apnée du sommeil toucherait une personne sur dix en France, et un tiers des personnes âgées. Ces interruptions de la respiration nocturnes sont responsables d’une détérioration de la qualité de vie sur le long terme, ce qui est particulièrement préoccupant pour nos aînés. Fatigue, irritabilité, risques de santé guettent les personnes touchée, qui ne savent souvent même pas qu’elles sont concernées. Voici notre éclairage sur cet ennemi du sommeil et de la santé, à traiter au plus vite :

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L’apnée du sommeil : qu’est-ce que c’est ?

L’apnée du sommeil se caractérise par des arrêts involontaires de respiration de plus de 10 secondes survenant plus de 5 fois par heure de sommeil. La forme d’apnée du sommeil la plus courante est l’apnée obstructive, ou syndrome d'apnées-hypopnées obstructives du sommeil (SAOS).

Sur l’ensemble des personnes touchée par des apnées du sommeil, neuf sur dix souffrent d’apnées obstructives. Elles correspondent à des pauses de la respiration lors des phases de sommeil profond. Un relâchement musculaire au niveau du palais, de la langue et des amygdales a lieu, ce qui bloque le passage de l'air, de façon totale ou partielle (on parle dans ce cas d’hypopnée). Le corps s’épuise alors à forcer la respiration obstruée, et cet effort finit par provoquer le réveil du dormeur qui manque d’oxygène. Le sommeil d’une personne touchée par ce syndrome est donc fragmenté, ponctué d’arrêts respiratoires et de micro-réveils dont il n’a pas forcément conscience.

Il existe également des apnées dites positionnelles, de simples arrêts de respiration commandés par le cerveau, cette forme reste rare et est souvent accompagnée d’apnées obstructives.

Quels sont les causes et les facteurs de risques de l’apnée du sommeil ?

Le profil type d’une personne touchée par le syndrome d’apnée du sommeil

Un homme âgé de plus de 65 ans, en surpoids (l’excès de graisse au niveau du cou favorise l’obstruction des voies respiratoires) aura plus de chance d’être touché par l’apnée du sommeil. Le sexe et l’âge sont effectivement des éléments déterminants : les hommes sont 2 à 3 fois plus concernés par ce syndrome que les femme, et la fréquence des apnées double voire triple au delà de 65 ans. Les seniors sont donc particulièrement touchés par ce problème.

Les autres facteurs de risques

Des anomalies au niveau des organes utiles à la respiration peuvent jouer un rôle : des malformations des voies respiratoires (trop étroites), des amygdales (trop grosses), du palais ou des mâchoires peuvent effectivement gêner le passage de l’air et favoriser l’obstruction de la respiration.

Il existe également un risque génétique : un membre d’une famille déjà touchée par le syndrome d’apnée du sommeil est concerné par un risque deux à quatre fois supérieur d’être lui même atteint de la maladie.

Certaines consommations conduisent au syndrome d’apnée du sommeil et l'aggravent :

  • la consommation d’alcool, qui conduit au relâchement des muscles de la gorge ;
  • la consommation de tabac, qui favorise l’inflammation des voies respiratoires ;
  • la consommation des médicaments tels que les somnifères, les anxiolytiques ou les relaxant musculaires : ils conduisent eux-aussi au relâchement des muscles aidant à la respiration.

Enfin, la présence d’autres pathologies peut également exposer les personnes touchées à un risque plus élevé d’apnée du sommeil : c’est par exemple le cas de l’asthme, ou du diabète de type 2, dont les malades souffrent d’une prévalence du SAOS pouvant atteindre les 20 %.

Quelles sont les conséquences de l’apnée du sommeil ?

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Le risque induit par une fatigue chronique

Sans cesse interrompue dans son sommeil, une personne âgée atteinte d’apnée du sommeil éprouve une grande fatigue pendant la journée. S’en suit des troubles de la concentration et une plus grande difficulté à réaliser ses activités quotidiennes. Des somnolences inattendues peuvent également apparaître, et multiplier les risques d’accidents domestiques, de chutes et de fractures auxquelles les seniors sont tout particulièrement vulnérables.

Le risque cardiovasculaire et d’hypertension artérielle

Forcé à travailler davantage lors des interruptions de la respiration pour compenser le manque d’oxygène, le coeur s’épuise et expose la personne touchée par les apnées nocturnes à un risque cardiaque plus important. D’autre part, les micro-réveils ponctuant le sommeil d’une personne malade ont tendance à augmenter la pression artérielle. À long terme, l’apnée du sommeil peut donc causer une hypertension grave, un accident vasculaire cérébral (AVC) ou un infarctus.

Le risque d’accélération des signes de la maladie d’Alzheimer

La qualité du sommeil a un impact direct sur les capacités cognitives, à tel point qu’une apnée du sommeil non-traitée serait fortement corrélée à la rapidité de l’avancement de la maladie d’Alzheimer. C’est en tout cas ce que défend une étude américaine, qui démontre qu’un SAOS non-soigné avance de 13 ans l’apparition des premiers signe de dégénérescence de la mémoire.

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